Descubiertos planetas más allá de nuestra galaxia

En 1992, los astrónomos detectaron el primer planeta orbitando a otra estrella diferente de nuestro sol, es decir, el primer “planeta extrasolar” o “exoplaneta”. En solo 25 años hemos confirmado más de 3.500 exoplanetas, pero esta semana hemos asistido a un enorme salto adelante. Astrofísicos de la Universidad de Oklahoma acaban de anunciar la observación del primer grupo de planetas en otra galaxia diferente de nuestra Vía Láctea. El hallazgo se recoge con fecha 2 de febrero en la revista Astrophysical Journal Letters.

En 2009 ya se había detectado un objeto intermedio entre un planeta y una estrella en Andrómeda, nuestra galaxia vecina a 2,2 millones de años luz. Pero este nuevo avance es mucho más espectacular: hablamos de varios planetas de tamaños intermedios entre la Luna y Júpiter… ubicados a 3.800 millones de años luz de nosotros.

Con la tecnología actual es casi imposible observar exoplanetas directamente, ni siquiera a distancias “cercanas”. Solo deducimos su existencia por algún efecto periódico que causan en su estrella. Entonces, ¿cómo es posible detectar planetas en galaxias lejanas?

La luz se curva en las cercanías de objetos con mucha masa, como agujeros negros o galaxias enteras, debido a su intensa gravedad. De hecho, esa gravedad puede llegar a curvar la luz hasta formar “lente” natural que amplifique objetos muy distantes, situados en el fondo. Este fenémeno se llama “lente gravitacional”. Fue predicho por Einstein, y fotografiado por primera vez en los años 70.

Pero ahora, gracias a la alineación fortuita de dos galaxias, sirviendo una de ellas como lente gravitacional respecto a la otra, ha sido posible detectar patrones en la luz en la galaxia de fondo que solo pueden explicarse por la presencia de un grupo de planetas. Para mayor exotismo, se trata de planetas errantes que no orbitan alrededor de una estrella sino de un colosal agujero negro en el centro de su núcleo galáctico, un cuásar denominado RXJ 1131-1231 mucho más brillante que toda nuestra galaxia.

En las lentes gravitacionales, la luz de los objetos de fondo es frecuentemente amplificada y distorsionada en forma de anillo, como se puede observar en la foto superior de RXJ 1131-1231 y la galaxia más cercana, tomada por los telescopios espaciales Hubble y Chandra (NASA). Estamos actualizando algunas de nuestras presentaciones en el Observatorio Astronómico de Temisas con estas imágenes para divulgar mejor las lentes gravitacionales, y este sensacional descubrimiento en particular. ¡Esperamos verles pronto y seguir asombrándoles!

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